Misi Starling: Menguji Kerjasama Satelit Autonomi di Angkasa

Pada Julai 2023, NASA melancarkan empat 6U CubeSats ke orbit Bumi sebagai sebahagian daripada misi "Starling". Nanosatelit ini, dipanggil CubeSats, direka bentuk untuk menguji keupayaan mereka untuk bekerja bersama secara autonomi tanpa kemas kini masa nyata daripada pengurusan misi. Terletak kira-kira 355 batu di atas Bumi dan berjarak 40 batu, CubeSats ini akan beroperasi selama sekurang-kurangnya enam bulan.

CubeSats pertama kali dicipta pada tahun 1999 oleh Stanford University dan California Polytechnic State University sebagai platform untuk pembelajaran dan penerokaan angkasa lepas. Mereka menawarkan pilihan yang berpatutan untuk penyelidikan saintifik, demonstrasi teknologi, dan konsep misi lanjutan. Misi Starling bertujuan untuk menyiasat kemajuan teknologi yang diperlukan untuk misi angkasa lepas dalam masa hadapan yang memerlukan kapal angkasa yang kompleks dan autonomi.

Empat CubeSats dalam misi ini telah digelar Blinky, Pinky, Inky, dan Clyde, merujuk kepada permainan arked popular "Pac-Man." Mereka akan beroperasi dalam formasi berbeza untuk menguji teknologi yang membolehkan kawanan satelit berfungsi secara bekerjasama di angkasa lepas.

Teknologi swarm mempunyai beberapa kelebihan saintifik. Mereka membenarkan pengumpulan data dari lokasi yang berbeza di angkasa, mencipta rangkaian tampalan sendiri sekiranya berlaku kegagalan komponen, dan membolehkan sistem kapal angkasa bertindak balas terhadap perubahan persekitaran tanpa berkomunikasi dengan Bumi. Selain itu, kawanan lebih tahan terhadap kegagalan, kerana redundansi wujud dalam pasukan.

Misi Starling bertujuan untuk menguji empat keupayaan utama: gerakan autonomi untuk kekal bersama sebagai satu kumpulan, rangkaian komunikasi fleksibel antara kapal angkasa, mengesan kedudukan relatif dan pelaksanaan aktiviti autonomi berdasarkan penderia onboard.

Satu lagi matlamat misi Starling adalah untuk mengintegrasikan CubeSats ini dengan buruj internet satelit Starlink SpaceX. Dengan bertukar maklumat trajektori, NASA dan SpaceX boleh menyelaraskan aktiviti dengan selamat. Kerjasama ini adalah sebahagian daripada program pengurusan trafik angkasa yang lebih besar yang sedang dibangunkan ketika buruj satelit besar lain, seperti Kuiper Amazon, disediakan untuk pelancaran.

Misi Starling telah dijayakan oleh Blue Canyon Technologies, pengeluar satelit kecil dan penyedia perkhidmatan misi. Mereka menyediakan empat 6U CubeSats kepada program Teknologi Kapal Angkasa Kecil NASA.

Pelancaran misi Starling telah dijalankan oleh Rocket Electron Rocket Lab. Peringkat pertama roket itu berjaya diambil dan dipulihkan. Makmal Roket bertujuan untuk menyempurnakan kaedah penggunaan semula penggalak roket untuk penerokaan angkasa lepas yang lebih mampan.

Kejayaan menyelesaikan misi Starling akan membuka ruang baharu untuk penerokaan angkasa lepas dalam dan penyelidikan saintifik. Ia mencontohkan komitmen NASA untuk memajukan pemahaman kosmik melalui misi robotik kolaboratif dan mewakili kemajuan ketara dalam peraturan pengurusan trafik angkasa.

Misi Starling mempamerkan potensi teknologi kawanan dan keupayaan autonomi untuk merevolusikan penerokaan angkasa lepas, penyelidikan saintifik dan strategi pengurusan trafik angkasa. Ia membuka jalan untuk misi masa depan yang bergantung pada kerjasama dan penyelarasan satelit autonomi di angkasa.